Le Général STEFANIK, un héros franco-slovaque

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Milan Ratislav STEFANIK
21.7.1880 - 4.5.1919

Un coeur rare

M. R. Stefanik est né le 21 juillet 1881 dans la commune de Kosariska, sous la montagne de Bradlo. Son père, le pasteur Pavol Stefanik, élève ses enfants dans la ferveur des idéaux patriotiques et slavophiles slovaques. Stefanik grandit dans un environnement purement slovaque où le sentiment national est profondément ancré.
Il fait ses études dans les lycées de Bratislava (Lycée historique protestant), de Sopron et de Sarvas. Puis il choisit d’étudier à Prague plutôt qu’à Budapest.

Il y commence, à 18 ans, et pour respecter le désir de son père, des études d’ingénieur du bâtiment. Mais il leur préfère vite les cours d’astronomie et de mathématiques de l’Université Charles. Son extraordinaire intelligence et sa personnalité attachante lui facilitent l’accès au monde de la science et de la culture tchèque. Membre et président de "Detvan", l’association des étudiants slovaques de Prague, il coopère à plusieurs revues culturelles slovaques et tchèques et fait connaître au public tchèque la Slovaquie, les Slovaques, leur culture et leur vie politique. Il s’engage avec ferveur contre la politique de "magyarisation" qui régnait alors, mais aussi contre la passivité des hommes politiques slovaques de l’époque. Il est persuadé de la nécessité d’une coopération slovaco-tchèque pour libérer les deux nations du pouvoir étranger et accéder à l’indépendance. C’est à cette époque qu’il est influencé par l’universitaireTomas Garigue MASARYK qui définit alors les peuples tchèque et slovaque comme "deux particules d’une même nation".

Un voyageur infatigable

Son doctorat de philosophie en poche, Stefanik arrive à Paris en 1904 pour poursuivre ses études d’astronomie. Il devient l’assistant du professeur JANSSEN à l’observatoire de Meudon. Sous son influence, Stefanik consacrera dix ans à l’astronomie. Il publie dès ses débuts douze traités scientifiques et organise, pendant sept années consécutives, des expéditions d’observation astronomique sur le sommet du Mont Blanc. Il voyage en Espagne puis au Turkestan et visite aussi l’Algérie, le Maroc, la Tunisie, le Sénégal, l’Italie, la Suisse, la Roumanie, la Russie, les Etats-Unis, le Brésil, l’Equateur, Tahiti (à l’occasion du passage de la comète de Halley en 1910), la Nouvelle-Zélande, les îles Fidji, l’Australie...
Après 1908, STEFANIK voyage au service du gouvernement français pour lequel il accomplit d’importantes missions diplomatiques. En effet, un groupe de députés de l’Assemblée nationale propose la mise en place d’une chaîne de stations radio-télégraphiques qui relierait toutes les colonies françaises. Stefanik s’avère être l’homme idoine pour la réalisation de ce projet. Ses dernières expéditions à Tahiti et en Equateur (1913), en tant que citoyen français, lui valent la Légion d’honneur, mais aggravent la maladie d’estomac dont il souffre déjà. Il subit sans succès une première opération puis une deuxième en 1915 qui n’apportera pas d’amélioration à son état. Il supportera alors des douleurs fréquentes qui ne le quitteront plus.

La création de la Tchécoslovaquie

Les aspirations scientifiques de M.R. STEFANIK se briseront avec la première guerre mondiale. Il demande à être incorporé dans l’Armée de l’air et participe très vite aux combats dans l’escadre aérienne MF-54 aux environs d’Arras. Sa montée en grade rapide s’explique par sa capacité à adapter ses connaissances scientifiques aux besoins militaires. Il est chargé de la création du service météorologique de l’armée française. Dès 1915, il organise une escadrille formée de volontaires slovaques et tchèques. Par la suite, son escadre est affectée en Serbie, mais STEFANIK, gravement malade, doit être transporté d’urgence à Rome.

Une nouvelle étape de sa vie s’amorce alors. Il consacrera dorénavant son activité à la création d’un Etat libre et indépendant pour les Tchèques et les Slovaques. Dès que son état de santé le lui permet, il repart pour Paris, où il rencontre Eduard BENES et T.G. MASARYK. C’est ici que naît le dicton : "Ce que Masaryk pense, Benes le dit et Stefanik le fait".

C’est lui qui persuade le gouvernement français de soutenir la cause tchécoslovaque. Il est de ceux qui fondent le Conseil National tchécoslovaque (dont il deviendra plus tard le vice-président) et c’est lui qui se charge de l’organisation de l’armée tchécoslovaque indépendante. Avec BENES, il obtient des promesses du gouvernement français pour l’armement de ses unités. STEFANIK recrute des soldats en Roumanie dans les camps de prisonniers. Il part aussi aux Etats-Unis où l’enrôlement est un succès (3000 volontaires s’engagent et d’importantes sommes d’argent sont versées à la cause).

STEFANIK a compris que la politique visant à la création de la future Tchécoslovaquie doit être soutenue par une force armée réelle. A son retour à Paris, il prend part à la rédaction du "Décret de constitution de l’armée tchécoslovaque en France", qui sera proclamé le 16 décembre 1917. Il continue à former des légions tchécoslovaques en Italie (février 1918) et en Russie (mars 1918). Lorsqu’il arrive en Sibérie (juin 1918), il est général et après les négociations d’octobre à Genève, il est nommé Ministre de la Défense nationale tchécoslovaque.

Dans sa nouvelle fonction, STEFANIK propose de replier les légions à l’arrière du front et de les acheminer vers leur patrie nouvellement constituée. Dans ce cadre, il entreprend un voyage vers la Tchécoslovaquie indépendante. Malgré les avertissements de ses amis, il décide de prendre l’avion car il a reçu un appel télégraphique du ministre SROBAR qui l’appelle d’urgence à Bratislava à cause de l’avancée par l’Armée rouge hongroise.

Le 4 mai 1919, son appareil (un Capron 11495) s’écrase près de Bratislava, juste avant l’atterrissage. On ne dénombrera aucun survivant. Aujourd’hui encore les circonstances de l’accident n’ont pas été éclaircies. Officiellement, la cause en est une panne de moteur.
Il apparaît cependant que l’arrivée de STEFANIK en Tchécoslovaquie ne se serait pas passée sans changements politiques notables. Il avait en effet plusieurs plans d’organisation destinés, avant tout, à la Slovaquie, et, dans plusieurs domaines, son intervention aurait, semble-t-il, pris en compte des aspirations populaires.

Sur sa tombe, le Maréchal FOCH déclarait : "C’était un coeur rare, une âme noble, un esprit extraordinaire qui s’est entièrement dévoué pour notre cause dès que les circonstances l’exigeaient. Il mérite la reconnaissance de l’humanité entière. Sa présence va nous manquer. Son souvenir va vivre dans les coeurs de nous tous."

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Le tombeau du général STEFANIK sur la montagne de Bradlo symbolise la liberté et l’indépendance nationale slovaque. Mais c’est également un monument architectural important. Dusan Jurkovic (1868-1947), son créateur, est une des personnalités les plus marquantes de l’architecture slovaque et tchèque.

Fondation M.R. Stefanik
Narodny dom Stefanikov
90613 Brezova pod Bradlom
Tél. : 421 - (0) 802/ 942 159 ; 942 267

Dernière modification : 21/12/2016

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